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El bienestar animal es un tema complejo, interdisciplinario y polifacético que incluye aspectos científicos, éticos, económicos y políticos, así como culturales y religiosos, surgiendo como un campo de la investigación en la década del 70. Es de las ciencias más recientes, habiendo sido reconocida como tal hace menos de medio siglo.

Posee raíces multidisciplinarias y abarca también otras ciencias, tales como la etología, la fisiología, la patología, la bioquímica, la genética, la inmunología, la nutrición y la epidemiología, entre otras. Asimismo, tiene un componente ético y otro científico claramente identificados según sostienen algunos autores.

La Organización Mundial de Sanidad Animal (OIE) - de la cual Uruguay es miembro - identificó el bienestar animal como una de las prioridades de su tercer Plan Estratégico para el período del 2001 al 2005 y, respaldada por todos sus Países Miembros, lo ha venido reafirmando en los subsiguientes planes estratégicos hasta el presente. Por lo tanto se encargó a la OIE que asumiera el liderazgo en este campo y, al tratarse de la organización internacional de referencia para la sanidad animal, se le encargó también que elaborara normas y directrices relativas al bienestar animal que lo reafirmaran como un componente clave de la sanidad y producción animal. Es importante señalar que otros lo describen como “el estado de salud mental y físico en armonía con el entorno o medio ambiente”, y definen el bienestar animal como “el estado en el que un animal trata de adaptarse a su ambiente”. La American Veterinary Medical Association (AVMA) toma los conceptos que se extienden a todos los aspectos de bienestar animal, incluyendo “el alojamiento adecuado, el manejo, la alimentación, el tratamiento y la prevención de enfermedades, la tenencia responsable, la manipulación humanitaria y si es necesario la eutanasia humanitaria”.

Por lo tanto, desde la década del 70 hasta nuestros días se siguen estableciendo definiciones de Bienestar Animal, y seguramente seguirán apareciendo otras, pero todas tienen en común la necesidad de evitar el sufrimiento de los animales durante las manipulaciones que el hombre haga con ellos, de brindarles ambientes confortables de modo que puedan gozar de un tratamiento adecuado. Dicho de otro modo se deben evitar los palazos, picanas y otros instrumentos usados en el pasado, pero que todavía lamentablemente se pueden ver en campaña a la hora de los embarques de ganado. La tendencia es al uso de banderas por parte del personal dedicado a esas tareas, como ser peones de campo y camioneros. 

Indudablemente es un tema muy importante para el Uruguay de hoy y del futuro ya que las exigencias en este campo van en un crecimiento continuo. Para alcanzar este objetivo, habría que aumentar el número y reforzar el entrenamiento de equipos encargados de realizar auditorías en cada eslabón de la cadena de producción de alimentos, en ese sentido ya hay un equipo que realiza un buen trabajo en la Facultad de Veterinaria (FVET) de la UdelaR. Estas auditorías son fundamentales para ayudar a los productores a levantar las restricciones y observaciones que  aparecen o pueden aparecer en mercados de alta exigencia como los de Europa, los Estados Unidos y Asia, especialmente Japón y Corea. Por último es cada vez mayor la preocupación de los consumidores de alimentos de origen animal, exigiendo alimentos sanos, inocuos y producidos por animales sanos, con bienestar y que no hayan sufrido dolor durante su vida. En fin hay mucho por hacer en esta materia.

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